Sistema de Recompensa

Lo que llamamos bienestar en términos de salud mental, más que la obtención de objetos, alimentos o consumos de cualquier tipo, está determinado neurobiológicamente como un sistema de recompensa que brinda el cerebro al organismo.

¿Qué es la Dopamina?

La dopamina es un mensajero químico (neurotransmisor) de nuestro cerebro.

Es uno de los muchos neurotransmisores que usan las neuronas para comunicarse entre ellas.
La dopamina es frecuentemente considerada como la causante de sensaciones placenteras y la sensación de relajación. Esta sustancia se encuentra distribuida en diferentes regiones de nuestro cerebro y en cada zona desempeña un papel diferente.

Placer y Dopamina

Neuroquímica del placer

El cerebro contiene una vía de placer que hace uso de la dopamina. En estudios con monos se observó que las neuronas frontales se excitaban antes de realizar la tarea placentera. Es decir, el placer está en la anticipación de la recompensa. El estallido de dopamina ocurre justo antes de realizar la conducta por lo que la dopamina alimenta la conducta.

El grado de activación también depende de la recompensa:

  • El grado de recompensa: Si el premio es grande, la activación es mayor.
  • El tiempo hasta recibirla. Si tenemos que esperar mucho la activación disminuye. Aquí entra el juego el sesgo cognitivo del descuento hiperbólico: Se basa en que las recompensas futuras tienen, para nuestro cerebro, menos valor que las instantáneas, las que se pueden aprovechar en el momento.
  • El tipo de recompensa. La activación es mucho mayor si la recompensa es variable que fija. Por ejemplo una máquina tragaperras activará mas nuestro sistema dopaminérgico que un juego en el que sepamos claramente cuando vamos a recibir el premio. El componente sorpresa nos engancha más.
  • El control que tenemos sobre la situación. Se realizó un experimento en el que metían a unas personas en una sala e iban subiendo el nivel de ruido. Unos tenían un botón para poder paralo y otros no. Los que tenían el botón fueron capaces de soportar niveles de ruido más alto que quienes no tenían el botón.

El placer tiene más que ver con el apetito que con la saciedad. El punto álgido de liberación de dopamina se da cuando pensamos en hacer la acción, no cuando la estamos realizando.

La clave es la incertidumbre. 

Las drogas hacen que el cerebro libere dopamina, pero causan tolerancia.

Hoy en día nuestra vía de placer anticipatorio la estimula muchas cosas y estamos desensibilizados. Esto tiene sus efectos, y lo que explica la adaptación hedónica.

Al principio, cuando hacemos algo novedoso la liberación de dopamina es máxima pero conforme vamos acostumbrándonos, la liberación es menor y nuestra sensación de placer disminuye.

Efecto Diderot

Este efecto fue descrito en el siglo XVIII por un filósofo francés del que tomó su nombre. Se dio cuente de que al adquirir una nueva posesión daba lugar repentinamente a la compra de muchas otras.

Todo empezó con el regalo de una bata. La bata era tan bonita que se dio cuanta que todo lo demás no estaba a su altura y tuvo la necesidad de ir comprando ropas y pertenencias que estuvieran a la altura, lo cual le llevó a la ruina.

En este caso, el proceso de desear otra prenda (sube la dopamina) , hacerse la expectativa de comprarla (punto álgido) y posteriormente cuando ya la tiene acostumbrarse a ella (disminución de dopamina) explica lo comentado anteriormente.

Otra característica de la personalidad que se ve afectada por la dopamina es la búsqueda de emociones fuertes. Al parecer una mayor presencia de dopamina en ciertas regiones cerebrales influye en tener expectativas más “optimistas” o de falta de peligro asumiendo riesgos demasiado altos.

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